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Los bebes y sus costumbres

Pregunten a las madres por qué los bebés recogen de manera constante objetos del suelo o la tierra y se los llevan a la boca; probablemente les respondan que es algo instintivo: es así como los bebés exploran el mundo.

Pero, ¿por qué la boca, cuando la vista, la audición, el tacto e, incluso, el olor o la esencia son mejores para identificar cosas?
Cuando mis hijos eran jóvenes y exploraban las calles de Brooklyn, yo no podía sino preguntarme cuán bien sabrían una roca o desechos secos de perro cuando el delicioso puré de papa era rechazado de manera rutinaria.

Debido a que todas las conductas tienen una ventaja evolutiva o no se habrían conservado durante millones de años, existen buenas probabilidades que esta, de igual forma, nos haya ayudado a sobrevivir como especie. Y, de hecho, un cúmulo creciente de evidencia apunta con fuerza a que comer tierra es bueno para uno.

En estudios de lo que se conoce como la hipótesis de la higiene, algunos investigadores están concluyendo que organismos como los millones de bacterias, virus y particularmente gusanos que entran al cuerpo junto con la tierra promueven el desarrollo de un saludable sistema inmunológico.

Varios estudios en marcha sugieren que los gusanos pudieran contribuir a redirigir el sistema inmunológico que se ha puesto mal y ha dado como resultado desórdenes autoinmunológicos, alergias y asma.


INMUNES

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Estos estudios, junto a observaciones epidemiológicas, al parecer explican por qué desórdenes del sistema inmunológico como la esclerosis múltiple, la diabetes tipo 1, enfermedades inflamatorias del intestino, asma y alergias han aumentado considerablemente en Estados Unidos y en otros países desarrollados.

“Lo que un menor hace cuando se pone objetos en la boca es permitir que su respuesta inmunológica explore su entorno'', escribió Mary Ruebush, instructora de microbiología e inmunología, en su nuevo libro: Por qué la tierra es buena. “Esto no solamente permite la práctica de respuestas inmunes, que serán necesarias para la protección, sino que también desempeña un papel crucial para enseñarle a la respuesta inmune, aún inmadura, qué conviene ignorar”.

El investigador Joel V. Weinstock, el director de gastroenterología y hepatología por el Centro Médico Tufts, en Boston, dijo en una entrevista que el sistema inmunológico en el nacimiento es como una computadora sin programación. “Necesita instrucción”.

Después, comentó que medidas de salud pública como la limpieza de agua contaminada y alimento han salvado las vidas de incontables niños, pero también han eliminado la exposición a muchos organismos que probablemente son buenos para nosotros''.

Agregó: “Los niños criados en un ambiente ultralimpio no están siendo expuestos a organismos que les ayudan a desarrollar circuitos apropiados para regular el sistema inmunológico”.

Estudios que él ha conducido con el doctor David Elliott, gastroenterólogo e inmunólogo por la Universidad de Iowa, indican que “los gusanos intestinales, que prácticamente han sido eliminados por completo en países industrializados, probablemente sean el mayor participante” en la regulación del sistema inmune para que responda de manera apropiada, dijo Elliott en una entrevista.

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Agregó que, al parecer, las infecciones bacterianas y virales influyen sobre el sistema inmunológico de la misma forma, pero no con tanta fuerza.

La mayoría de los gusanos es inofensiva, particularmente en personas bien nutridas, destacó Weinstock.

“Hay muy pocas enfermedades que las personas contraen de los gusanos”, dijo. “Los seres humanos se han adaptado a la presencia de la mayoría de ellos”.

En estudios con ratones, Weinstock y Elliott han usado gusanos tanto para prevenir como revertir enfermedades autoinmunológicas. Elliott dijo que en Argentina, un grupo de investigadores había encontrado que pacientes con esclerosis múltiple que estaban infectados con el gusano tricocéfalo humano habían presentado casos más leves y menos brotes de su enfermedad a lo largo de un período de cuatro años y medio.

En la Universidad de Wisconsin, en Madison, el doctor John Fleming, neurólogo, está llevando a cabo estudios con el gusano tricocéfalo para ver si puede atemperar los efectos de la esclerosis múltiple.
En Gambia, la erradicación de gusanos en algunas aldeas dio lugar a que los niños tuvieran mayores reacciones en la piel a los alérgenos, destacó Elliott.

Además, los gusanos tricocéfalos, que residen tan solo brevemente en el tracto intestinal de los seres humanos, tienen efectos buenos para el tratamiento de enfermedades inflamatorias del intestino, la enfermedad de Crohn y la colitis ulcerativa, dijo. 


¿CUÁNTOS GUSANOS AFECTAN AL SISTEMA INMUNOLÓGICO?


Elliott explicó que ahora se sabe que la regulación inmunológica es más compleja de lo que pensaban los científicos, cuando un epidemiólogo británico introdujo la hipótesis de la higiene por primera vez, el doctor David P. Strachan, en 1989. Strachan notó una asociación entre familias de gran tamaño y tasas menores de asma y alergias.

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Los inmunólogos actualmente reconocen un sistema de respuesta de cuatro puntos de células T de ayuda: Th 1, Th 2, Th 17 y células T reguladoras. La Th 1 inhibe a la Th 2 y la Th 17; la Th 2 inhibe a la Th 1 y la Th 17; y las células T reguladoras inhiben a las tres, notó Elliott.

Muchas enfermedades inflamatorias, como esclerosis múltiple, la enfermedad de Crohn, colitis ulcerativa y asma, se deben a la actividad de Th 17, explicó. Si se infecta a ratones con gusanos, la Th 17 desciende drásticamente, al tiempo que aumenta la actividad de las células T reguladoras.

En respuesta a la pregunta: ¿Somos demasiado limpios? Elliott dijo: “La suciedad tiene un precio. Sin embargo, la limpieza también tiene un precio. No proponemos un regreso al ambiente plagado de gérmenes de la década de 1850. Con todo, si entendemos correctamente cómo los organismos en el ambiente nos protegen, quizás nosotros podamos administrar una vacuna o imitar sus efectos con algún estímulo inocuo”.

Ruebush, la autora de Por qué la tierra es buena, tampoco sugiere un regreso a la suciedad. Empero, destaca acertadamente que las bacterias están en todas partes: en nosotros, dentro de nosotros y a nuestro alrededor. La mayoría de estos microorganismos no causa problemas, y muchos, como los que viven normalmente en el tracto digestivo y producen nutrientes que sustentan la vida, son esenciales para la buena salud.

"El ser humano típico probablemente alberga 90 billones de microbios, aproximadamente", escribió. El solo hecho de que tengamos tantos microbios de tantos tipos diferentes es lo que nos mantiene saludables la mayor parte del tiempo'', agregó.

Ruebush deplora la fijación actual con los cientos de productos antibacterianos que transmiten un falso sentido de seguridad y pudieran, de hecho, fomentar el desarrollo de bacterias resistentes a los antibióticos que causan enfermedades.

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